La mayoría de caracteres chinos están hechos de tres compmonentes, y esos componentes juegan diferentes roles dentro del caracter.

La mayoría de componentes están relacionados con el significado o el sonido (y en ocasiones ambos), aunque pueden aparecer ocasionalmente algunos que no tienen relación alguna.

Veamos cómo funcionan. Para continuar con el artículo, primero recomiendo leer sobre el pinyin, la fonética china que utiliza el alfabeto romano:

Caracteres chinos, palabras y escritura

Puedes imaginar que una palabra hablada está compuesta de dos elementos: Es una combinación de sonido y significado. Por ejemplo, la palabra cachorro, que en el alfabeto fonético internacional se escribe como [ ka ‘t∫o řo ], y que significa esto:

Image by Gerhard Gellinger from Pixabay 

La escritura le agrega un elemento a la ecuación: Forma. La “forma” se refiere a cómo se ve la escritura. Así que podemos decir que la palabra escrita es una combinación de sonido, significado y forma. Dicho de otra forma, una palabra escrita es una forma que señala el sonido y significado. En este caso, su forma es:

Cachorro

La forma indica el sonido [ ka ‘t∫o řo ] y se refiere a un bebé de perro. Es lo mismo que ocurre con el caso de los caracteres. Veamos, por ejemplo, el caracter 大.

Forma大 (originalmente la imagen de una persona)
SignificadoGrande
Sonido

Las tres funciones

Como dije anteriormente, la mayoría de caracteres chinos tienen diferentes componentes. Estos componentes pueden tener funciones distintas, así que les llamaremos “componentes funcionales”. Los tres tipos principales de componentes funcionales en los caracteres chinos están relacionados directamente con los tres atributos que se discutieron anteriormente: Forma, significado y sonido. Es por ello que se les llama componentes de forma, componentes de significado y componentes de sonido respectivamente. Veamos cómo funciona en el caso del caracter 大.

Componente de forma

Cuando aparece el caracter 大 como un componente de forma en otros caracteres, significa que su forma (la imagen de una persona) es lo que contribuye al significado del caracter. Por ejemplo, está el caracter 美 (měi, bello), que representa a una persona (大) vistiendo un tocado (que hoy en día se ve como 羊). Se puede ver más claramente en su forma antigua:

Forma antigua del caracter chino 美
Forma antigua del caracter chino 美

En este ejemplo, la forma de 大 (una persona) es lo que contribuye al significado del caracter. El significado de 大 (grande) no es relevante, así como el sonido ( no guarda relación alguna con měi).

Componente de significado

Cuando 大 aparece como componente de significado en otro caracter, su significado (“grande”) es lo que contribuye. Un ejemplo es el caracter 尖 (jiān, “afilado”). 尖 consiste de dos caracteres: 小 (xiǎo, “pequeño”) y 大 (, “grande”).

Forma“pequeño” (小) sobre “grande” (大)
Significadoafilado
Sonido jiān

¿Y por qué “pequeño” sobre “grande” significa “afilado”?

Conceptualización del caracter chino 尖
Conceptualización del caracter chino 尖

Aquí se puede ver claramente el significado de 大 (“grande”) que contribuye al significado del caracter. Tanto la forma de 大 (una persona) como su sonido () son irrelevantes para 尖 (jiān, “afilado”).

Componente de sonido

Cuando 大 aparece como un componente de sonido en otro caracter, su sonido () contribuye a la pronunciación del caracter. Un ejemplo es 达 (, “llegar”). Como se puede ver, obviamente el sonido de 大 () y el sonido de 达 () están relacionados.

Un componente, múltiples funciones

En ocasiones un componente puede tener múltiples funciones. En el ejemplo anterior, 大 no sólo es un componente de sonido, sino que también es un componente de forma. Veamos.

La forma original de 达 es:

Forma antigua del caracter chino 达
Forma antigua del caracter chino 达

La imagen representa a una persona (la forma del caracter 大) caminando a través de una intersección, por lo que su significado es “llegar”. En este caracter, el componente de sonido 大 obviamente también juega un rol como componente de forma.

En esta sección hemos cubierto las tres principales categorías de los componentes funcionales en caracteres chinos. Los componentes de forma y los componentes de significado pueden ser categorizados en el mismo grupo, llamado componentes semánticos, ya que ambos están relacionados al significado del caracter. Los componentes de sonido están en una categoría propia y se relacionan con el sonido del caracter.

Sin embargo, hay más caracteres que no tienen relación con el sonido o el significado del caracter. Estos se llaman componentes vacíos.

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